Faz hoje 25 anos que, num fórum sobre ciências da computação, surgiu a proposta de utilizar a seguinte sequência de caracteres para indicar uma piada:

Smiley

Desde então que a sua utilização se generalizou, na comunicação via Internet (em chats, emails, fóruns de discussão, blogs, etc.) e mais recentemente nos SMS que enviamos por telemóvel. A partir da sequência original surgiram novas variantes, que tentam transmitir emoções que se perdem quando se passa da oralidade para a escrita. Chamamos emoticons a estes caracteres, bem como às imagens estáticas ou dinâmicas que tentam revelar emoções ou acções. Assim, é possível “aligeirar” o discurso, reduzir a distância social e evitar equívocos com um simples Smiley small

Para quem quiser saber mais, aqui ficam alguns links sobre o assunto: Discussão onde o smiley foi inventado (procurem a mensagem deixada no dia 19-Sep-82); Emoticons na Wikipedia.